El Orden de los Perciformes es el grupo más diversificado de todos los peces; incluso, es el más grande de todos los Vertebrados. Dominan entre los vertebrados marinos y constituyen el grupo predominante en muchas zonas de aguas dulces tropicales y subtropicales.

El primer registro fósil de este orden data del período Terciario Superior, en la época del Mioceno Medio (15 millones de años) (Froese & Pauly, eds., 2000).

La clasificación del Orden aún no está resuelta y probablemente sufrirá cambios que reflejarán mejor la historia evolutiva de los percomorfos superiores. Algunos estudios sobre la filogenia de los percomorfos aportaron evidencias de que los Perciformes pueden ser parte de un grupo monofilético solo si incluimos miembros de los órdenes Scorpaeniformes (incluidos los Dactylopteridae), Pleuronectiformes y Tetraodontiformes; los tres últimos taxa bien pudieran haber derivado de linajes de Perciformes. Sin embargo, el Orden Perciformes no es monofilético. Además, la mayoría de las familias de varios subórdenes actualmente no son definibles en términos de caracteres comunes derivados y compartidos, así que no pueden ser monofiléticos. Johnson (1993) hizo una revisión crítica sobre muchos cambios introducidos en la clasificación de este orden a lo largo de las últimas décadas.

Los Perciformes engloban 18 subórdenes, 148 familias, alrededor de 1496 géneros y unas 9293 especies. El Orden Perciformes comprende los siguientes subórdenes: Percoidei, Elassomatoidei, Labroidei, Zoarcoidei, Notothenioidei, Trachinoidei, Blennioidei, Icosteoidei, Gobiesocoidei, Callionymoidei, Gobioidei, Kurtoidei, Acanthuroidei, Scombrolabracoidei, Scombroidei, Stromateoidei, Anabantoidei y Channoidei (Nelson, 1994).

Tres subórdenes, Percoidei, Labroidei y Gobioidei, abarcan las tres cuartas partes de las especies de Perciformes. Las ocho familias más grandes son Gobiidae, Cichlidae, Labridae, Serranidae, Blenniidae, Pomacentridae, Sciaenidae y Apogonidae; juntas constituyen el 57% de todas las especies del Orden. La mayoría de los Perciformes son peces marinos costeros, mientras que unas 1922 especies son de aguas dulces y al menos 2185 especies pasan por agua dulce en algún momento de su ciclo vital (Nelson, 1994).

El Suborden de los Percoidei, el mayor de los Perciformes, comprende 71 familias, 528 géneros y unas 2860 especies. Las siete familias mayores -Serranidae, Sciaenidae, Apogonidae, Percidae, Haemulidae, Carangidae y Lutjanidae- abarcan alrededor del 53% de las especies. Alrededor de 338 ó el 12% de las especies normalmente solo habitan en aguas dulces. Éste puede ser el grupo evolutivo básico a partir del cual los otros grupos de Perciformes, así como los órdenes Pleuronectiformes y Tetraodontiformes, hayan derivado. Incluso si no hubiera ocurrido así, probablemente no sería un grupo monofilético, siendo reconocido únicamente a partir de caracteres primitivos. Aunque constituyen un grupo morfológicamente y ecológicamente diverso, con pérdidas y ganancias secundarias, el nivel de evolución alcanzado puede ser generalizado como sigue: espinas agudas presentes en la parte anterior de las aletas dorsal, anal y pelvianas; una o dos aletas dorsales, nunca una adiposa; escamas generalmente ctenoideas, aunque el cuerpo de algunas especies está cubierto principalmente por escamas cicloideas; aletas pelvianas en posición torácica, con 1 espina seguida de 5 radios blandos; la base de la aleta pectoral es lateral y vertical; mandíbula superior bordeada por premaxila (hueso premaxilar); vejiga gaseosa (natatoria) desprovista de conducto neumático (peces fisoclistos); el hueso maxilar dorsal, en relación con el premaxilar, está provisto de dientes; huesos orbitoesfenoides, mesocoracoides, epipleural y epicentral ausentes; células óseas no aparentes en el hueso de los adultos; nunca más de 17 radios caudales principales, a menudo muchos menos (Bauchot, 1987; Nelson, 1994).

El Suborden de los Elassomatoidei (peces-sol pigmeos) comprende especies que habitan en aguas dulces del este de Estados Unidos (incluido el Valle del Mississippi). Talla máxima, 4,5 cm.

Sus características morfológicas principales son: huesos infraorbitarios (excepto el lacrimal), basiesfenoides y endopterigoides ausentes; 5 radios branquióstegos, membranas branquiales ampliamente unidas a lo largo del itsmo; huesos dentario y angular no penetrados por la línea lateral; sin línea lateral sobre el cuerpo; aleta caudal redondeada; escamas cicloideas; aleta dorsal con 3-5 espinas y 8-13 radios blandos; aleta anal con 3 espinas y 4-8 radios blandos (Nelson, 1994).

El Suborden de los Labroidei antes reconocía solamente tres familias, Labridae, Odacidae y Scaridae, pero después de los trabajos de Kaufman & Liem (1982), Liem (1986) y Stiassny & Jensen (1987) se incluyeron otras tres. El reconocimiento de este clado como monofilético está basado en características de la región faríngea, sobre todo en las mandíbulas faríngeas, especializadas en la transformación o procesado del alimento. Por ejemplo, i) los 5 arcos ceratobranquiales están unidos o fusionados formando una mandíbula faríngea inferior simple, sustentada por un músculo simple o doble, y ii) la mandíbula faríngea superior se articula por diartrosis con el basicráneo. De todas formas, como se advierte en los dos últimos trabajos citados y en Johnson (1993), existe un alto grado de homoplasia y evidencias de caracteres independientes que corroboran que el área faríngea tiende a desaparecer (Nelson, 1994).

Las tres últimas familias adicionales parecen formar un grupo monofilético y fueron agrupadas en una sola, los Lábridos, por Kaufman & Liem (1982). No obstante, Nelson (1994) prefirió reconocer a cada una de las familias hasta no disponer de más información filogenética.

La mayoría de especies de Lábridos y Escáridos son proterogínicas, es decir, pueden cambiar su sexo de hembra a macho. Existe gran variedad de patrones de coloración asociados tanto al sexo como a la talla. Los machos pueden ser primarios (sin capacidad para cambiar de sexo) o secundarios (resultantes de la inversión sexual de una hembra). Las poblaciones pueden consistir en solo machos secundarios (monandria) o en machos primarios y secundarios (diandria). En cuanto al color, los individuos con un patrón de coloración característico de subadultos son denominados “en fase inicial”, mientras que los que tienen un patrón propio de los adultos más grandes son denominados “en fase terminal”. El dimorfismo sexual cromático es común y se refiere a la situación en que los machos en fase terminal exhiben un color diferente de las hembras (Nelson, 1994).

Estas 6 familias incluyen 219 géneros y unas 2234 especies. Unas 1275 especies, pertenecientes a la familia Cichlidae, son de agua dulce.

El Suborden de los Zoarcoidei comprende peces con narina simple, aunque no se conoce un carácter diagnóstico o una combinación simple de caracteres que diferencie este grupo de otros perciformes con forma de blenio. La monofilia de este taxón y de muchas de sus familias es incierta. Los Batimastéridos son reconocidos como la familia más antigua y se cree que este suborden está muy emparentado con los Nototenoideos (Nelson, 1994).

Incluye 9 familias con unos 98 géneros y 318 especies, todas ellas marinas y habitando sobre todo en el Pacífico norte.

El Suborden de los Notothenioidei incluye peces con los siguientes caracteres principales: aletas ventrales en posición yugular, provistas de 1 espina y 5 radios ramificados (raramente 4); una narina a cada lado; 3 radios en forma de placa en la aleta pectoral; espinas dorsales normalmente no punzantes; 10-19 radios caudales principales, generalmente menos de 15; normalmente dos o tres líneas laterales, ocasionalmente una (en todos los Bovichthyidae); cuerpo cubierto de escamas cicloideas o ctenoideas, o desnudo (excepto las escamas de la línea lateral); costillas pleurales escasamente desarrolladas, flotantes o ausentes (las epineurales están generalmente bien desarrolladas); dientes palatinos y vomerianos solo presentes en los Bovíctidos, que presentan ambos tipos; 5-9 radios branquióstegos; carecen de vejiga natatoria (Nelson, 1994).

La mayoría de las especies de este suborden son peces costeros de la región antártica. Algunas especies viven a una temperatura media de -1,9ºC y tienen una glucoproteína en su sangre que rebaja el punto de congelación. La mayoría de las especies son bentónicas; sin embargo, ya que carecen de vejiga gaseosa, varias especies han desarrollado medios para flotar, y algunas son pelágicas.

Comprende 5 familias con unos 46 géneros y 122 especies. Los Nototenioideos y los Zoarcoideos pueden estar estrechamente emparentados, y ambos grupos tienen cierta afinidad con los Traquinoideos, derivando los tres subórdenes de algún grupo percoideo (Nelson, 1994).

El Suborden de los Trachinoidei comprende 15 familias con 51 géneros y 112 especies, la mayoría de las cuales son marinas tropicales. La inclusión de las familias Chiasmodontidae, Champsodontidae, Pholidichthyidae y Trichodontidae en este suborden es provisional; futuras investigaciones deben poner de manifiesto sus relaciones fuera de los Trachinoidei (Nelson, 1994).

Johnson (1993) presentó evidencias de que este suborden es probablemente parafilético (Nelson, 1994). Pietsch (1989) y Pietsch & Zabetian (1990) proporcionaron un resumen de los caracteres merísticos de este suborden.

El Suborden de los Blennioidei (blenios y afines) constituye un grupo monofilético en base a los siguientes cinco complejos de caracteres especializados dados por Springer (1993): i) el tercer hueso infra-faringobranquial presente, aunque el segundo y el cuarto ausentes, y el primero ausente o cartilaginoso; proceso uncinado ausente en el primer hueso epibranquial y cartílago interarcual o dorsal ausente; ii) en el esqueleto caudal, el hueso parahipural y los hipurales 1 y 2 están fusionados formando una placa, y hay una placa hipural dorsal que se cree que comprende los hipurales 3 y 4 fusionados entre sí y al complejo del urostilo; iii) aletas pelvianas reducidas generalmente con 1 espina oculta o embebida y 2-4 radios blandos simples (las aletas están ausentes en dos especies de Plagiotremus), insertándose por delante de la base de las pectorales, y las pelvis forman una vaina o cápsula en forma de nuez abierta ventralmente; iv) aleta anal con menos de tres (0-2) espinas (generalmente 2 espinas, a veces difíciles de observar) y todos sus radios blandos simples; v) en el complejo pectoral, al menos algunos de los huesos radiales pectorales son más largos que gruesos. Además, los Blennioideos comparten los siguientes caracteres: una aleta dorsal larga; pterigóforos de las espinas de las aletas dorsal y anal constituidos porun elemento simple; normalmente 6 radios branquióstegos; 2 narinas en cada lado (excepto en algunas especies de Enchelyurus); a menudo presentan tentáculos o cirros en la cabeza (variablemente en la nuca, por encima del ojo, en las narinas, o en el margen de los poros sensoriales cefálicos) (Bauchot, 1987; Nelson, 1994).

Este suborden comprende 6 familias, 127 géneros y, al menos, 732 especies. No obstante, como consecuencia de investigaciones en curso se esperan cambios en la clasificación de este grupo.

El Suborden de los Icosteoidei (Malacichthyes) está compuesto por una sola familia (Icosteidae) con una única especie. Se trata de una especie (pez trapo) marina, de hasta 2 m de longitud, de la costa pacífica de América del Norte, con las siguientes características: cuerpo elíptico, fuertemente comprimido y flexible; esqueleto notablemente cartilaginoso; sin espinas en las aletas; adultos desnudos (sin escamas); aletas ventrales holgadamente unidas en juveniles, ausentes en adultos; 66-68 vértebras (Nelson, 1994).

El Suborden de los Gobiesocoidei (Xenopterygii) está formado por una sola familia cuyas relaciones filogenéticas son inciertas, de modo que su posición en las diferentes clasificaciones varía considerablemente. De acuerdo con Gosline (1970), este grupo probablemente presenta cierta afinidad con los Callionymoideos y posiblemente con los Nototenioideos y, por consiguiente, es cladísticamente perteneciente al Orden de los Perciformes.

Incluye peces marinos, generalmente de aguas someras o intermareales aunque unas pocas especies habitan aguas dulces. Se encuentran en el Atlántico, Índico y Pacífico. Comprende unos 36 géneros con alrededor de 120 especies.

Los caracteres merísticos más destacados son: aletas pelvianas modificadas en una ventosa torácica (que les permite adherirse al substrato), con huesos pelvianos subyacentes especializados para sostener dicha ventosa; cada aleta pelviana posee 1 espina pequeña y 4 radios blandos (raramente 5); aleta dorsal simple sin espinas; cabeza y cuerpo desnudos (sin escamas); 5-7 radios branquióstegos (3 en Alabes); carecen de huesos circumorbitarios detrás del lacrimal; proceso articular de la premaxila fusionado con el proceso ascendente o incluso ausente; huesos basibranquiales 1 y 2 probablemente ausentes; supracleitro con proceso cóncavo que se articula con el cóndilo sobre el cleitro (no se conoce en otros peces); huesos basiesfenoides y orbitoesfenoides ausentes; papila genital detrás del ano; 3-3,5 branquispinas. Huesos hipurales fusionados en una placa simple; carecen de vejiga natatoria (Nelson, 1994).

El Suborden de los Callionymoidei (dragoncillos) comprende 2 familias (Callionymidae y Draconettidae) con unos 20 géneros y alrededor de 91 especies. Incluye peces marinos (dos especies entran en los ríos) de talla generalmente inferior a 20 cm.

Este grupo está caracterizado por: cabeza generalmente ancha y deprimida; 1 espina preopercular aguda; una pequeña abertura branquial por encima de la cabeza; cuerpo sin escamas; boca pequeña; generalmente dos aletas dorsales, la primera con 1-4 espinas flexibles (aleta espinosa ausente en Draculo); aletas pelvianas con 1 espina y 5 radios blandos; huesos basibranquiales presentes; 21-23 vértebras (Bauchot, 1987; Nelson, 1994).

Gosline (1970) apuntó que este grupo derivaba de los Nototenioideos y probablemente presenta cierta afinidad con los Gobiesocoideos.

El Suborden de los Gobioidei (gobios y afines) presenta los siguientes caracteres merísticos (excepciones en algunos caracteres tienen lugar en la familia Microdesmidae y el género Schindleria): huesos parietales ausentes; huesos infraorbitarios (excepto el lacrimal) desosificados o ausentes; el sistema de la línea lateral aparece desde reducido hasta canales cefálicos variablemente desarrollados (excepto en el primitivo género Rhyacichthys); vejiga natatoria usualmente ausente; membranas branquiales generalmente unidas al istmo; algunas especies con barbillones en la cabeza; sin ciegos pilóricos; cuando están presentes, 1-8 espinas dorsales flexibles; aletas pelvianas por debajo de las pectorales, con 1 espina y usualmente 4-5 radios blandos a menudo unidos. Una única glándula espermática presente; 25-35 vértebras (Nelson, 1994). Las aletas pelvianas están muy juntas, o bien están unidas formando un disco ventral que funciona como una ventosa (Bauchot, 1987).

Son peces generalmente pequeños; muchos de ellos habitan en aguas dulces, aunque el número de especies dulceacuícolas es incierto (unas 200 especies). El grupo comprende 8 familias alrededor de 268 géneros y aproximadamente 2121 especies. Todavía no ha sido establecida una clasificación de este amplio y diverso taxón monofilético.

El Suborden de los Kurtoidei (peces criadero) incluye especies de aguas salobres y dulces, raramente marinas. Sus principales caracteres merísticos son: machos con un gancho occipital, utilizado para transportar los huevos; escamas cicloideas pequeñas; línea lateral pequeña y rudimentaria; boca grande; aleta dorsal simple, con espinas y radios blandos; aleta anal con 2 espinas y 31-47 radios blandos; aletas pelvianas con 1 espina y 5 radios blandos; aleta caudal fuertemente ahorquillada; costillas expandidas, incluyendo parcialmente la porción anterior de la vejiga natatoria y abarcando enteramente su porción posterior. Longitud máxima 60 cm (Nelson, 1994).

Este grupo lo forma una sola familia (Kurtidae), con un 1 género y 2 especies que habitan en el secor indo-malayo y en partes de Australia.

El Suborden de los Acanthuroidei está caracterizado por: membranas branquiales ampliamente unidas al istmo, restringiendo la abertura branquial ventralmente; premaxilas no protráctiles o solo ligeramente; huesos frontal y supraoccipital suprimidos en la mayoría; cartílago interarcual ausente; cuerpo fuertemente comprimido; boca pequeña. Además, comúnmente poseen una gran vejiga gaseosa, aleta caudal semilunar, normalmente 5 radios branquióstegos y 22-23 vértebras (Nelson, 1994). También están provistos de escamas pequeñas y, en medio del pendúnculo caudal, poseen una gruesa espina móvil proyectada hacia adelante (Bauchot, 1987).

El carácter monofilético de este grupo fue reconocido por Tyler et al. (1989) sobre la base de seis sinapomorfismos. Comprende 6 familias, 18 géneros y unas 125 especies. Casi todas las especies de este clado son herbívoras, alimentándose principalmente de algas. Pasan una fase larvaria planctónica, denominada estadio acronurus, en la que sus cuerpos son transparentes.

El Suborden de los Scombrolabracoidei está compuesto por una sola familia (Scombrolabracidae), con un género y una única especie. Es un pez marino de aguas profundas del Atlántico, Índico y Pacífico.

Sus caracteres principales son: premaxila protráctil; preopérculo y opérculo aserrados; vejiga natatoria con paredes o compartimentos finos y elásticos que, en adultos, con evaginaciones en forma de burbuja encajando con las bullae vertebrales; 30 vértebras, desde la quinta hasta la décimo-segunda en adultos con parapófisis (procesos transversales) expandidas, llamadas bullae (pompas), que abultan dorso-lateralmente y con abertura ventral. Alcanzan hasta 30 cm (Nelson, 1994).

La especie presenta una mezcla de características de los Percoideos y los Scombroideos (su apariencia general es muy próxima a los Gempylidae), lo que aconseja su clasificación en su propio suborden. El estudio cladístico de Johnson (1986) sugirió que prodría ser el grupo hermano primitivo del género Pomatomus y de los Scombroideos.

El Suborden de los Scombroidei comprende 6 familias (Sphyraenidae, Gempylidae, Trichiuridae, Scombridae, Xiphiidae e Istiophoridae), con 45 géneros y unas 136 especies (Nelson, 1994; Froese & Pauly, eds., 2000). Incluye las especies que probablemente son los peces nadadores más rápidos del mundo: al pez vela, pez espada y atún rojo se les han atribuido velocidades de 60 a 100 Km por hora durante periodos cortos. La endotermia (capacidad para mantener la temperatura corporal elevada por medios metabólicos) se ha desarrollado en tres linajes. Ello se ha alcanzado en atunes (tribu Thunnini) de manera similar a las aves y mamíferos, mientras que la endotermia craneal (solo cerebro y ojos se calientan) se da en Gasterochisma y peces espada (Block et al., 1993).

De acuerdo con Gosline (1968) y Johnson (1986), este suborden puede haber tenido sus orígenes cerca de los Pomatomidae. De acuerdo con Johnson (1986), los Sphyraenidae son el grupo hermano primitivo de los restantes taxa del suborden. Este último trabajo debe ser consultado para obtener una lista detallada de caracteres definidores de las relaciones entre grupos hermanos.

Los peces de este suborden poseen la mandíbula superior no protráctil (la premaxila es fija, una modificación secundaria que ha adaptado a los peces para alimentarse de grandes presas) (Nelson, 1994). Además, frecuentemente presentan pínulas en el extremo posterior de las aletas dorsal y anal; tienen 1-3 quillas a cada lado del pedúnculo caudal (salvo en algunos Gempylidae y Trichiuridae) (Bauchot, 1987).

El Suborden de los Stromateoidei (pámpanos y afines) presenta los siguientes caracteres: excrecencias en forma de saco provistas de dientes (sacos faríngeos) presentes en el esófago inmediatamente detrás del último arco branquial (excepto en Amarsipidae); hueso lacrimal cubriendo la mayor parte de la maxila; escamas generalmente cicloideas, ligeramente ctenoideas en algunos; 5-7 radios branquióstegos; 2-6 placas hipurales; aleta caudal con 15 radios radios ramificados; 24-61 vértebras. Tallas hasta 1,2 m (Nelson, 1994). Además, tienen forma variable; hocico obtuso y espeso; dientes pequeños, dispuestos en una sola serie (Bauchot, 1987).

Este grupo puede estar más emparentado con varias familias de percoideos. Comprende 6 familias, 16 géneros y unas 65 especies, todas ellas marinas.

El Suborden de los Anabantoidei (Labyrinthici, in part) está caracterizado por: presencia de un órgano suprabranquial, generalmente laberíntico, formado por la expansión de primer hueso epibranquial; aletas dorsal y anal espinosas excepto en Luciocephalus; membranas branquiales escamosas y ampliamente unidas; aletas pelvianas en posición torácica, comúnmente con 1 espina y 5 radios blandos; 5-6 radios branquióstegos; hueso exoccipital generalmente con foramen cubierto por una membrana que se solapa con el sáculo; vejiga natatoria dividida posteriormente, extendiéndose hacia la región caudal; 25-31 vértebras (Nelson, 1994). El órgano suprabranquial es un aparato auxiliar para la respiración, permitiendo que este grupo de peces respiren tanto de forma aérea como en el agua.

En la mayoría de estas especies el macho construye un nido de burbujas flotantes. Los huevos son depositados en las burbujas y el macho se encarga del cuidado de la puesta.

Actualmente se acepta que este suborden es monofilético basándose en cuatro caracteres derivados. Comprende 5 familias, 18 géneros y 81 especies, todas ellas de aguas dulces y nativas de África y sur de Asia.

El Suborden de los Channoidei (Ophiocephaliformes) (peces cabeza de serpiente) presenta los siguientes caracteres: cuerpo alargado; aletas dorsal y anal largas; aletas pelvianas generalmente presentes, con 6 radios; aletas espinosas ausentes; escamas cicloideas o ctenoideas; mandíbula inferior protráctil sobrepasando a la superior; órgano suprabranquial auxiliar para la respiración aérea presente. Alcanzan una talla máxima de 1,2 m (Nelson, 1994).

El grupo está representado por una única familia (Channidae), con 2 géneros y unas 21 especies. Habitan en aguas dulces de África tropical y sur de Asia.